Архив номеров НиТ

Спутник, который мог бы быть планетой

Рубрика журнала:

Номер журнала НиТ: 

При подлете «Вояджера-1» к Сатурну в 1980 г. перед учеными встал выбор между пролетом вблизи Титана и дальнейшим полетом к Плутону. Они выбрали первое. Но увидели сплошной туман — «пушистый бесшовный теннисный мяч», как вспоминал член группы Тобиас Оуэн (Tobias Owen). Команда «Вояджера-2» решила пропустить Титан. Хотя снимки не оправдали надежд, ультрафиолетовые, инфракрасные и радиоприборы «Вояджера-1» позволили выяснить, что атмосфера Титана в основном состоит из азота, и что условия в ней благоприятны для образования метановых облаков, дождя и даже океанов. Но самое интересное, конечно, скрывал туман



Титан, крупнейший естественный спутник Сатурна, едва ли заслуживает называться просто спутником. Его атмосфера толще, чем у Земли, а поверхность почти такая же изменчивая.

Изображения, переданные с Титана, напоминают новые фотографии Марса или Земли. Действительно, некоторые люди в Центре управления узнали в них калифорнийский берег, другие — французскую Ривьеру, а кто-то даже сказал, что крупнейший спутник Сатурна выглядит точь-в-точь как двор его дома в Тусоне. Отделившись от аппарата «Кассини», зонд «Гюйгенс» три недели в дремлющем состоянии двигался в сторону Титана. С волнением наблюдая за этим экспериментом, мы чувствовали глубокую личную связь с зондом, работа над которым составила большую часть нашей карьеры. Кроме того, разрабатывая его приборы и системы, мы часто пытались представить, как ему следует функционировать в чуждом и почти неизведанном мире, и предполагали, что Титан похож на такие же крупные спутники во внешней области Солнечной системы, например на спутники Юпитера — покрытую кратерами Каллисто или изрытый канавами Ганимед.

Поэтому теперь уже давним утром 14 января 2005 г. в Европейском центре управления в Дармштадте (Германия) изображения Титана вызвали как восхищение, так и недоумение. Никто не ожидал, что ландшафт будет так похож на земной. Когда «Гюйгенс» опускался на парашюте, переданные им снимки показали разветвленную речную сеть, прорезанную дождевыми потоками. Зонд опустился на сырую, покрытую галькой равнину со следами недавнего паводка. Пейзажи Титана оказались мистическими и знакомыми.

За прошедшие годы у нас было время для анализа переданных зондом данных и включения их в большую картину, которую постоянно дополняет «Кассини», пролетев мимо Титана уже несколько сот раз по замкнутой вокруг Сатурна орбите. Своими размерами (большими, чем у Меркурия), динамизмом (активнее, чем Марс) и атмосферой (плотнее, чем у Земли) Титан вполне заслужил право называться планетой. Разнообразные геологические процессы изменяют его поверхность. Метан на Титане играет ту же роль, что вода на Земле. Он испаряется из озер, образует облака, выпадает в виде осадков, прокладывает русла по долинам и вновь стекает в озера. Если бы в атмосфере Титана было немного кислорода и температура была не -180°C, мы бы чувствовали себя там как дома.